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Vinieron a LA para una vida mejor. Ahora lo están encontrando en su ciudad natal en Nayarit

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niceestory2018frontHace muchos años, María Elena Dueñas dejó su pueblo campesino en el exuberante valle a lo largo del río Ameca de México.

Se despidió de su familia, llorando por dejar atrás a sus padres y hermanos mientras ella y su hijo seguían a su esposo a Los Ángeles.

Nunca olvidó las palabras de su padre, diciéndole que siguiera adelante, “sin voltear para atrás” sin mirar atrás. El hogar simplemente no tenía mucho que ofrecer, un lugar donde los caminos de tierra se convertían en barro en la temporada de lluvias, sin escuela secundaria y con pocos trabajos que no fueran el trabajo en los campos de tabaco y maíz.

El esposo de Elena fue primero al norte, y encontró en un vecindario abandonado al noreste del centro de Los Ángeles una tierra prometida de abundantes trabajos, buenos salarios y alquileres baratos, un lugar lleno de vecinos, familiares y amigos de su pueblo en México. El barrio se llamaba Lincoln Heights. Estos inmigrantes trabajaron por turnos en fábricas, restaurantes y el mercado de frutas y verduras. Alquilaron pequeños apartamentos.

Durante generaciones, San Juan de Abajo, una ciudad agrícola en el estado de Nayarit, en la costa del Pacífico, canalizó a cientos de personas a Lincoln Heights con la fe de que el vecindario de Eastside era un campamento base para construir una vida mejor. La migración en cadena cambió profundamente ambos lugares y creó lazos económicos, culturales y familiares que permanecen profundos décadas después. Los antiguos residentes de la ciudad mexicana aún se reúnen regularmente en el McDonald's en North Broadway para hablar sobre los viejos tiempos.

Pero los fundamentos de esta relación entre la ciudad natal y el hogar adoptivo han cambiado. Lincoln Heights, durante mucho tiempo un faro para una vida mejor, ha perdido algo de su brillo, con menos trabajos, rentas en aumento y cruces fronterizos cada vez más difíciles. Al mismo tiempo, San Juan de Abajo se ha transformado de un pueblo rural y remanso a un lugar más próspero y moderno, impulsado por la floreciente economía turística de la cercana Puerto Vallarta. Estos cambios hacen que algunos inmigrantes reflexionen sobre sus elecciones.

Ahí es donde Elena se encuentra ahora después de 37 años en Lincoln Heights. Sus hijos que crecieron allí encontraron el éxito a través de una educación que eludió a sus padres. Su hija se graduó con un título en desarrollo infantil de Cal State LA y su hijo menor con uno en ciencias administrativas e ingeniería de Stanford. Pero para Elena y su esposo, Santiago, el hogar sigue siendo, después de todos estos años, un departamento de alquiler de una habitación. Incluso si quisieran mudarse a una casa, la creciente gentrificación de Lincoln Heights ha llevado los precios mucho más allá de sus posibilidades.

Sin embargo, en sus visitas anuales a San Juan de Abajo, Elena comenzó a ver cambios sorprendentes: calles pavimentadas, más farolas y personas que se mudaban al pueblo para trabajar en turismo. Ella anhelaba volver. Pero su marido no lo hizo y le recordó a los nietos que tendrían que dejar en Estados Unidos. Aunque ha prevalecido la opinión de su esposo, por ahora, una casita amarilla en la calle Victoria Anaya Tovar los espera de regreso en San Juan de Abajo. Los hermanos de Elena ya tienen sus propios hogares; su hermana María incluso puso una pequeña piscina en su patio trasero. “Siempre digo que lo están haciendo mejor que nosotros aquí”, dijo Elena. "Mi familia vive mejor que nosotros".

El pueblo mexicano que Elena visita no es el que ella dejó. La población de San Juan de Abajo casi se ha duplicado en siete años, de unas 9,000 personas a unas 17,000. Pero a pesar de todos los cambios, las señales de los profundos lazos de la ciudad con Lincoln Heights en Los Ángeles nunca están lejos de la vista. Una docena de hombres llegan todos los días de la semana para el desayuno y el almuerzo gratuitos que se sirven en una pequeña casa cerca de la calle principal del pueblo que lleva el mensaje, pintado de rojo, “Comedor Club Mi Querido San Juan USA”, el comedor de mi amado club San Juan USA.

Durante casi cinco años, Ritma García y su esposo han dirigido una despensa de alimentos desde la casa para alimentar a las personas mayores y los residentes con discapacidades de la ciudad. El dinero que paga el alquiler, así como el salario de la joven que cocina, lo recaudan los san juanenses que viven en Lincoln Heights y otras partes de Los Ángeles. Pero incluso cuando los de Lincoln Heights ayudan a alimentar a los pobres en su ciudad natal mexicana, las señales de una economía mejorada aquí son evidentes. Hace sesenta años, cuando comenzó la principal migración desde San Juan, solo los ricos tenían automóviles. La mayoría de la gente caminaba, pedaleaba en bicicleta o montaba a caballo. Ahora los autos llenan las calles, compitiendo con autobuses y motocicletas para llegar a trabajos en hoteles, restaurantes, tiendas y casinos, muchos de ellos a una hora de distancia en Puerto Vallarta.

Para Elena, los frecuentes viajes desde Lincoln Heights a San Juan los pasa a menudo con su hermana Edelmira Vázquez Morales, quien se quedó en el pueblo y tiene una vida que hace que Elena piense en lo que pudo haber sido. Cada mañana temprano, Vázquez se levanta para vender comida de su casa. En un día de semana típico, tendrá chilaquiles, carne de res y albóndigas listos para que los clientes los recojan o coman allí en la mesa del comedor. Ella vigila las ollas que hierven en la estufa mientras corta tomates y cebollas para hacer sopa de fideo, una popular sopa de fideos. Un loro llamado Botas, en honor a un personaje de la serie de Nickelodeon "Dora the Explorer", grazna sin descanso. La mayoría de los días, Vázquez gana entre 700 y 800 pesos, o alrededor de $ 40, no mucho, pero suficiente.

Las hermanas se casaron con dos hermanos, quienes hicieron el viaje al norte de la frontera hasta el lugar que todos aquí llaman San Juan Chiquito, o Little San Juan, Lincoln Heights. El esposo de Vázquez, José Carlos Dueñas, llegó a Lincoln Heights en 1990 en busca de una vida mejor. Vázquez se quedó en el pueblo mientras su esposo intentaba echar raíces en Los Ángeles. Carlos compartió el apartamento de una habitación en Lincoln Heights con Elena y su esposo. Encontró trabajo en Marcelino's Cafe en North Broadway, trabajando 12 horas hasta la medianoche todos los días por $ 600 a la semana.

Sin embargo, Carlos no se enamoró de Los Ángeles. Después de un año, decidió irse a casa. “Estamos felices aquí”, dijo. Vázquez y él poseen un automóvil y otra casa, que alquilan. Este año se jubilará. "No sé si podría haber vivido allí como lo hago aquí". Su hija menor, Jimena, estuvo de acuerdo. Ella está estudiando para ser maestra. “Estoy en un campo que está creciendo”, dijo. "No tengo ese sueño americano, porque lo encontré aquí". Elena todavía está luchando con lo que debería ser su sueño. Para cuando llegó en 1980, cuando tenía veintitantos, Lincoln Heights ya estaba lleno de gente que tenía sus raíces en San Juan de Abajo.

Los san juanenses se apiñaban en apartamentos en un edificio al que llamaban el castillo, o en sótanos o habitaciones de casas pequeñas. La mayoría pagaba alrededor de $ 100 al mes de alquiler. Los domingos, celebraban su día libre reuniéndose en el cercano Rose Hill Park, corriendo carreras a pie y cocinando carne asada. Elena y su esposo, Santiago, habían planeado originalmente regresar a San Juan. Estaban tan seguros de querer regresar que cuando Elena quedó embarazada de su segundo hijo, regresó a México para que su hija pudiera nacer allí. Pero el sueño se desvaneció. Estaban echando raíces en Los Ángeles sin siquiera darse cuenta. Santiago pasó de una fábrica que fabricaba manijas de puertas en Lincoln Heights a un trabajo de mantenimiento para los Dodgers. Elena ganó dinero cuidando a los hijos de otras personas. Se convirtieron en residentes legales a través del programa de amnistía del presidente Reagan.

Elena regresa a San Juan con frecuencia, a veces quedándose durante meses. Allí, se sentará en el patio de su casa amarilla, donde trabaja en rompecabezas, imperturbable por el canto de los gallos. A menudo, se encuentra atravesando la ciudad a pie. Ella y su esposo mantienen allí un armario con ropa para cuando estén en San Juan. Un collage que armaron sus hermanos, incluidas las fotos de graduación de sus hijos, cuelga de la pared como regalo para el 60 cumpleaños de Elena. La pareja nunca compró una casa en Lincoln Heights cuando podrían haberla podido pagar. Ahora, los precios de las viviendas se han disparado más allá de su alcance. Entonces, por las tardes, Elena se sienta en una silla de plástico a lo largo de Lincoln Park Avenue con su nieto de 1 año. Ella no lo quiere encerrado en el apartamento.

Otros de su ciudad natal en México también se sientan en la misma calle, preservando una tradición de su país. Hay dos Elenas. Está la de Lincoln Heights, que no quiere estar enjaulada en su apartamento y, sin embargo, se siente incómoda fuera de él. Y está la Elena de San Juan de Abajo, que cobra vida como un pájaro que se hincha para revelar muchos colores. “No hay otra ciudad como esta”, dijo. “No me estoy perdiendo nada aquí. Tengo mis hijos, mi marido, todo. Pero allá, me siento libre ".

En una noche de otoño del año pasado, ella y Santiago vieron el Juego 7 de la Serie Mundial en su apartamento. Los Dodgers estaban abajo 5-0 y su esposo estaba perdiendo la esperanza de un regreso. Como suele suceder, la conversación se centró en si podrían volver. Están en un callejón sin salida. Elena quiere ir. Santiago quiere quedarse. Él le recuerda que extrañaría a sus nietos estadounidenses. Elena dice que ya ha criado a sus propios hijos. Para ella, la solución es obvia: “Se va a quedar. Y yo iré ".

Fuente: LA Times

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